Ribelli e caotiche, ecco la danza spaziale delle lune di Plutone


Le lune di Plutone continuano a stupire gli astrofisici: i dati rilevati dal telescopio spaziale Hubble,  e pubblicati sulla rivista Nature, svelano la danza che i quattro satelliti minori, scoperti tra il 2005 e il 2012, Stige, Cerbero, Idra e Notte compiono intorno a Plutone. In quest’ultimo ritratto di Hubble – spiega l’astronomo Douglas Hamilton – le lune appaiono ”come adolescenti ribelli che si rifiutano di seguire le regole”.



Questi satelliti, infatti, non mostrano sempre la stessa faccia al loro pianeta di riferimento (come fa la luna con la Terra), ma ruotano su loro stessi in maniera casuale: questo effetto risulta amplificato dalla loro forma, non perfettamente sferica, e dall’instabile e sbilanciato campo gravitazionale generato da Plutone e dalla sua luna più grande, Caronte. Ma se la loro rotazione risulta così caotica non si può dire altrettanto del loro moto di rivoluzione intorno al sistema binario formato da Plutone e Caronte. In questo caso i satelliti sono assolutamente “disciplinati” e seguono in maniera precisa i loro percorsi. In particolare, tre di loro (Notte, Stige e Idra) si muovono con passo regolare seguendo orbite che sono concatenate fra loro come gli ingranaggi di un orologio.


Hubble ha svelato inoltre che Cerbero è scuro quanto il carbone (forse per la polvere generata dall’impatto di meteoriti), mentre le altre lune sono chiare come sabbia bianca. Questo è solo l’ultimo dei misteri che potranno essere risolti dalla sonda della Nasa New Horizons. Dopo aver viaggiato nello spazio per più di nove anni, la sonda raggiungerà Plutone il 14 luglio: sfrecciando a 50.000 chilometri orari, sfiorerà il pianeta passando ad una distanza di 12.500 chilometri.